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A Montaigne, mi-mai 1580

 

 

 

         Outre que de s'acharner à quelque poil de son nez, de ses sourcils ou de sa barbiche pendant ses lectures, Mons. De Montaigne nourrit longtemps une singulière manie: il avait élu en je ne sais quelle rencontre, ni quelle année, parmi la sequelle infinable des autres, une mongette1 devenue entre ses doigts comme le talisman de sa pensée. Il faut l'imaginer, cette pauvre grenaille, sèche et percheminée, pétrifiée de sueur et de crasse, qui allait et venait sans arrêt sous son pouce, montant et descendant le long de son indice2 , infatigable comme la navette du tissier. Cela agaçait au plus fort Madame de la Chassaigne sa femme, que j'entendis un jour lui dire ceci du fond de sa caquetoire3 : "Monsieur, vous qu'on entend souvent mentevoir4 et moquer le cure-dent de Mons. de Montmorency, pour ce qu'il le loge en sa barbe lorsqu'un instant il ne s'en sert, quelle autre semblable babouinerie est-ce là? Et qui saurait dire qui est le plus à plaindre du connétable ou de vous?" - "Fanfare! Fanfare!" grondilla mon maître pour réponse unique, et de s'en revenir coup sec au juc5 de sa tour. Ainsi averti de son ridicule, il avait garde de tenir sa mongette au plus secret de ses poches lorsque rien ne lui tourmentait l'esprit. Mais qu'il fût en activité de cervelle, rêveux ou époinçonné d'une préoccupation, ou affairé d'une réception ou d'une entrevue, on le voyait reprendre son légume ès doigts et lui imprimer un va et vient plus ou moins rapide selon l'importance de ce qui le coiffait dans le moment. Mais en se cachant. Mais en tapinage6 . Il fallait en être averti, ou avoir l'oeil de Lyncée pour s'en aviser, tant il était passé maître en cette intime jonglerie. Il tenait plus à son grain, je crois, qu'à telle ou telle de ses prunelles, prenait soin de le bien remiser, de noter où en sa rètentive, et l'y cherchait dès son réveil comme un mendiant son premier pou ou son dernier patart. Il se méfiait de Madame de la Chassaigne, sachant bien qu'elle aurait un malin plaisir à le lui soustraire ou ne serait-ce qu'à le lui remplacer par un autre, vulgaire et impertinent. Il le promena ainsi à Bordeaux, Montaigne, Périgueux, à Paris, au Parlement, à la Cour et partout. Je suis surpris qu'il n'en ait jamais parlé en ses livres, en l'attribuant à un autre, ou ce fut d'une copie qu'il ne me confia pas, car il y avait, en cette possession d'un si fort esprit par un misérable rognon d'herbe desséché, matière à un essai de trente pages et soixante citations pour le moins: n'est-il pas vrai que, mongette, fève, pois ou nentille, nous avons tous notre grain de folie? Mais qu'il ait écrit ce chapitre ou non, je n'ai jamais fait mine de rien à ce sujet, crainte qu'il ne me donnât à chercher des exemples semblables dans les auteurs de l'antiquité. Il fut enfin délivré de cette dadée de façon accidentale, étant allé faire hommage de la paire de gants annuelle qu'il doit à l'archevêque de Bordeaux, baron de Montravel, son seigneur donc, Montaigne étant sur les terres de ladite baronnie, il l'oublia sur la table de ce prince de l'Eglise, entre deux livres, au cours de la bienveillante conversation que lui accorda son suzerain, et par la faute d'avoir dû se moucher. S'en étant aperçu dans l'antichambre, et en ressentant une violente contrariété, il n'osa jamais revenir sur ses pas pour le prendre. Bref, il y renonça, mais en grande ire contre soi. Je le sais pour le lui avoir ouï conter à son ami bien-aimé, Mons. De la Boëtie. "J'ai conillé7 en connaissance de cause" disait-il; et encore ceci: "Au fait, ce grain que je cachais dans mes doigts, quelqu'un des grands soupçonneux qui me reçoivent parfois à leur table eût pu croire que je triturais une fécule de Canidie." L'autre se mit à rire, parla du languier8 , cita du latin et finit par lui dire que tout le monde savait qu'il n'entendait rien à l'alchimie. Et c'était si vrai que Mons. De Montaigne ne sait même pas de quoi est faite la vinaigrette.

Nonobstant cette bonne fin de mon histoire telle que je viens de la rapporter, mon maître fut quelque temps en deuil de sa mongette, qui lui manquait grièvement; je supposais que ce veuvage s'achèverait par l'élection d'un autre grain; puis il n'y pensa plus, et alors m'en parla, ne craignant plus le ridicule, pour me dire que l'an d'après, étant revenu à l'hommage de la paire de gants et s'étant assis à la même place, devant les mêmes volumes d'une ancienne Patrologie qui n'avait point été touchée ni par les doigts des valets, ni par ceux de l'archevêque, il aperçut son talisman là où il l'avait laissé, le même sans contexte, à vue émologué et authentiqué; mais que, le trouvant tout ridé, refroidi, étranger devenu, impropre aux douceurs de la gymnastique de méditation, il s'était défendu de le reprendre.

 

 

1 haricot

2 index

3 chaise commode pour la conversation

4 rappeler

5 juchoir

6 en tapinois

7 agir comme un lapin

8 Pièce d'orfèvrerie en forme d'arbre où étaient suspendues des langues de serpents en des pierres d'épreuve

destinées à déceler la présence du poison.